¿Cuáles son las características de los mamíferos?

Cerdos mamando Normalmente reconocemos con facilidad a los mamíferos, clase de animales a la que el propio ser humano pertenece. Sin embargo, en otras ocasiones, como ocurre con el ornitorrinco, el murciélago, el delfín, la chinchilla o la ballena, la clasificación de su categoría es mucho más complicada, aunque tengan obvias características que los diferencien de reptiles, aves, anfibios, insectos o peces. Pero… ¿cuáles son las características de los mamíferos?

Los mamíferos son seres vivos de sangre caliente pertenencientes a la clase de los vertebrados (con columna vertebral) amniotas y homeotermos (por cómo regulan la temperatura de su cuerpo, gracias a su desarrollado neocortex cerebral). Casi siempre tienen pelo -en mayor o menor medida y al contrario que el resto de clases- y, como su propio nombre indica, se caracterizan por tener un número indefinido de glándulas mamarias con las que producen niños para sus crías. No obstante, la única característica que todos comparten es el único hueso dentario que forma la mandíbula.

Todos descendemos, además, de un antepasado común, aunque en la actualidad existen unas 5 mil quinientas especies conocidas. A pesar del número relativamente bajo de especies, la diversidad es tan enorme que siempre han sido difíciles de clasificar. Casi todos, por ejemplo, son vivíparos, pero incluso entonces existen excepciones, en concreto los monotremas: ornitorrinco, equidnas y otras tres especies que ponen huevos. Las 272 especies de marsupiales, además, tampoco son placentarias, pues el no-nato no es retenido en el útero.

Con 160 tonas, la ballena azul es el mamífero más grandes jamás hallado, mientras que el el murciélago de hocico de cerdo de Kitti, de unos 2 gr, es el más pequeño. Sus variadas características y adaptabilidad han hecho que los mamíferos habiten en todos los ecosistemas del planeta. Algunos, como murciélagos, los colugos, petauros y ardillas voladoras, han logrado hasta domar el vuelo.


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